À qui appartiennent les droits de reproduction électronique?

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En décembre 1993, un groupe de journalistes pigistes, à la tête duquel se trouvait le président de la National Writers Union, déposèrent une action en justice en vertu des dispositions du Copyright Act of 1976 (17 USC) contre plusieurs entreprises de presse états-uniennes. Jonathan Tasini et les autres demandeurs avaient tous écrit un ou plusieurs articles à la pige pour le compte de l'une ou l'autre des défenderesses, notamment la New York Times Company, entre les années 1990 et 1993. Les écrits en litige avaient fait l'objet d'une première publication dans les quotidiens et les périodiques des entreprises poursuivies. Celles-ci avaient ensuite confié à Mead Data Central Corporation et University Microfilms le contenu intégral de leurs publications, y compris les textes des demandeurs, pour la confection de cédéroms et l'indexation de leur contenu dans des banques de données électroniques. Aucune autorisation n'avait été recherchée auprès des journalistes et aucune compensation financière ne leur a été versée.

 

Aspects juridiques

Le 13 août 1997, la juge Sonia Sotomayor de la Cour fédérale du district sud de New York rejetait les arguments des demandeurs. La seconde publication de leurs textes, sur cédéroms et dans les banques de données électroniques, constituait, selon elle, une «révision» [17 USC, art. 201 (c)] de l'«oeuvre collective» (17 USC, art. 101) d'abord publiée sur support papier: «The defendant publishers' protected original selection of articles, a defining element of their periodicals, is preserved electronically. Articles appear in the disputed data bases solely because the defendant publishers earlier made the editorial determination that those articles would appeal to readers.» La juge précisait plus loin que «because the electronic data bases preserve defendants' original selection of articles, those data bases are «substantially similar», as a matter of law, to defendants' periodicals».

La Cour fédérale d'appel pour le deuxième circuit a infirmé cette première décision, le 24 septembre 1999. Le juge Ralph K. Winter, s'exprimant au nom de la Cour, a rejeté les prétentions des entreprises de presse: «Because it is undisputed that the electronic databases are neither the original collective work – the particular edition of the periodical – in which the Authors' articles were published nor a later collective work in the same series, appellees rely entirely on the argument that each database constitutes a «revision» of the particular collective work in which each Author's individual contribution first appeared. We reject that argument.»

Au début de l'été 2001, la Cour suprême des États-Unis a confirmé la décision de la Cour d'appel, les juges Stephen G. Breyer et John Paul Stevens étant dissidents. La majorité, composée de sept juges et dirigée par la juge Ruth Bader Ginsburg, a considéré que les banques de données électroniques présentaient les articles en litige hors du contexte dans lequel ils avaient été publiés à l'origine et qu'elles ne constituaient en aucun cas une «révision» des publications des appelantes: «The Database no more constitutes a «revision» of each constituent edition than a 400-page novel quoting a sonnet in passing would represent a «revision» of that poem.» Ainsi, la Cour suprême conclut que «the Electronic Publishers infringed the Authors' copyrights by reproducing and distributing the Articles in a manner not authorized by the Authors and not privileged by §201(c)» et que «the Print Publishers infringed the Authors' copyrights by authorizing the Electronic Publishers to place the Articles in the Databases and by aiding the Electronic Publishers in that endeavor».

 

Aller plus loin

Le site de la National Writers Union, dont le président Jonathan Tasini a été la figure de proue de la bataille pour faire reconnaître les droits des journalistes pigistes, présente un dossier complet sur la question. On peut également consulter les archives de l'ASJA Contracts Watch sur le site de l'American Society of Journalists and Authors, ainsi que la lettre d'information mensuelle de l'association.

 

Références bibliographiques

Articles de presse

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Législation

[Copyrights], 17 USC.

 

Jurisprudence

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Doctrine

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Documentation institutionnelle

American Society of Journalists and Authors (New York), Writers Assail New York Times Rights Grab (8 août 1995).